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Les Patriotes de 1837@1838 - La navigation et les routes
 ANALYSE 
     
La navigation et les routes
Article diffus depuis le 20 mai 2000
 




Rappelons qu'avant l'implantation d'un r閟eau de chemin de fer entre 1840 et 1850, l'eau, soit le Saint-Laurent et ses affluents, joue un r鬺e essentiel dans la vie 閏onomique et sociale. Les cours d'eau forment aussi le seul lien de communication efficace entre les communaut閟. Le trafic maritime sera ici d閏rit sous deux formes. On distinguera la navigation locale et r間ionale, puis le grand commerce oc閍nique ainsi que les efforts de la bourgeoisie britannique pour faire du Saint-Laurent un carrefour du commerce maritime dans l'Atlantique nord.

Depuis toujours, les habitants du Qu閎ec ont su tirer profit de l'intense r閟eau hydrographique qui jalonne leur territoire. Pour y parvenir les Am閞indiens ont eu recours un v閔icule particuli鑢ement ad閝uat: le canot, assez long pour transporter des marchandises, mais assez l間er pour 阾re port. Les cartes de la Nouvelle-France visent d'ailleurs le plus souvent situer les lieux de portage. Ils correspondent au point le plus court entre deux cours d'eau ou aux passages qui permettent de franchir des rapides en portant le canot. Ce fut le v閔icule par excellence de la traite des fourrures et de l'exploration du Bouclier canadien.

Au XIXe si鑓le, le fleuve est l'objet d'une circulation maritime intense. Les Qu閎閏ois b閚閒icient pour 鏰 d'un v閔icule tr鑣 performant: la go閘ette. Jaugeant une trentaine de tonneaux et mesurant une dizaine de m鑤res, la go閘ette est mue par deux voiles triangulaires. Elle se distingue par son fond plat permettant d'accoster les plages et de fr閝uenter les hauts-fonds. On la construit sur la plage m阭e o quelques hommes dot閟 d'un 閝uipement sommaire suffisent sa construction en quelques semaines. C'est le v閞itable camion du XIXe si鑓le. C'est en go閘ette que les agriculteurs de L関is approvisionnent les march閟 de Qu閎ec, que le courrier est distribu le long des villages de la C魌e-Sud ou que les anguilles p阠h閑s dans le lac-Saint-Pierre parviennent Montr閍l. Dans Portneuf vers 1850, chaque paroisse a ses go閘ettes. On trouve facilement le bois de construction n閏essaire. On peut estimer 150 le nombre de go閘ettes et bateaux appartenant au comt, employant environ 700 travailleurs.

La navigation fluviale entretient en outre tout un peuple de d閎ardeurs, de pilotes, de grossistes, de passeurs (qui assurent la travers閑 entre les rives) et m阭e d'aubergistes install閟 proximit des quais. Le commerce fluvial est davantage contr鬺 par des francophones dont les activit閟 ont parfois une grande ampleur. Le transport des passagers est particuli鑢ement intense entre Montr閍l et Qu閎ec. Il est assur apr鑣 1809 par des navires vapeur faisant la liaison en deux jours, incluant le g顃e pour la nuit Sorel, parce qu'on ne vogue pas sur le Saint-Laurent la nuit.

L'hiver, le fleuve et les rivi鑢es conservent une intense activit. En face de Montr閍l on installe le pont de glace. Il permet de faciliter la liaison avec Longueuil, d'y recueillir la glace, d'y poser une voie de chemin de fer temporaire et m阭e d'y installer des d閎its de boissons pour r閏hauffer les passants. Les rivi鑢es gel閑s constituent enfin la plus belle des routes que les habitants empruntent en tra頽eau de pr閒閞ence aux abominables routes du Qu閎ec. Ces routes sont peu nombreuses et en mauvais 閠at. Leur entretien est laiss aux instances locales et est fort n間lig. Au mieux, elles sont recouvertes d'un gravier grossier. Les trous et les crevasses y sont innombrables et les ponts sont r間uli鑢ement emport閟 lors des crues printani鑢es. En 1849, un inspecteur constate que Il y a m阭e un danger pour l'homme et la b阾e qui y passent, les roues en plusieurs endroits s'enfon鏰nt jusqu'aux essieux, et il est ordinaire de rencontrer une voiture arr阾閑 dans les orni鑢es et le conducteur allant chercher du secours. Quant la branche de Gentilly, je dis qu'elle est absolument impraticable. Le d関eloppement du r閟eau routier n'est pas une priorit entre 1810 et 1880, alors que l'attention est port閑 sur la navigation et le chemin de fer. Les plus grandes victimes de cette n間ligence sont les agriculteurs des r間ions plus 閘oign閑s pour qui l'absence et le mauvais 閠at des routes signifie l'isolement et la difficult vendre leurs produits.

Le commerce international circule 間alement sur le Saint-Laurent. Car il faut dire, 閏rit Albert Jobin, qu' l'ouverture de la navigation les voiliers arrivaient en grand nombre fois [...] Une fois la passe franchie, les navires s'amenaient la file indienne au nombre de 30, 40 par jour; en juin 1840, 116 arrivent Qu閎ec, dans une seule journ閑. Pour la seule ann閑 1847, 1 437 vaisseaux laissaient leur cargaison Qu閎ec. Le commerce imp閞ial permettait d'exporter le bois du Qu閎ec et le bl de l'Ontario et d'importer les produits manufactur閟 anglais. Il est contr鬺 par des hommes d'affaires puissants: John LeBouthillier William Price Qu閎ec ou, Montr閍l, Georges Moffat ou surtout Hugh Allan, dont la compagnie la Allan Lines est d'envergure internationale et arme parmi les plus grands vaisseaux du monde.

Le grand commerce est cependant handicap, entre Qu閎ec et les Grands Lacs, par le gel du fleuve Saint-Laurent cinq mois par ann閑 et par les rapides et les hauts-fonds. Entre 1820 et 1850, avec la collaboration du gouvernement, la bourgeoisie de Montr閍l consent donc des efforts importants pour am閘iorer la circulation sur le fleuve. C'est ainsi qu'en 1851 on creuse un chenal travers le lac Saint-Pierre et qu'en 1867, il y a d閖 131 phares de signalisation maritime le long du Saint-Laurent. Mais c'est surtout vers l'int閞ieur, entre Montr閍l et Kingston, que les obstacles sont nombreux. Le fleuve y est parsem de rapides et perd quelque 68 m鑤res de d閚ivellation. Le canal Lachine est inaugur Montr閍l d鑣 1820. Dans les ann閑s suivantes on construit une s閞ie de canaux qui permettent de remonter jusqu'au lac Ontario, jusqu'aux chutes du Niagara. Le canal Welland permet bient魌 aux navires de s'閘ever plus de 55 m鑤res, de franchir les chutes et de parvenir au Lac Eri. Le r閟eau est peu pr鑣 compl閠 en 1848.

Le but de ces investissements est de faire converger vers Montr閍l le commerce lucratif entre l'Europe et l'Am閞ique du Nord. Montr閍l cherche s'emparer des activit閟 d'un point de rupture de charge, soit le transbordement, l'閏hange et la transformation des denr閑s commerciales, ce qui veut dire plus d'entrep魌s, de banques et d'industries. En cela Montr閍l est en rivalit avec d'autres villes nord-am閞icaines, en particulier avec la puissante ville de New York. La m閠ropole des Etats-Unis dispose toutefois d'avantages naturels, comme d'un port oc閍nique ouvert l'ann閑 longue. Elle dispose aussi de moyens plus consid閞ables que Montr閍l pour am閘iorer ses communications avec la r間ion des Grands Lacs. D鑣 1825, on am閚age le canal Eri qui relie Buffalo, sur le lac 蓃i, Albany, sur la Hudson, et, de l, New York; colossal ouvrage de 605 kilom鑤res. Essouffl閟 par cette lutte, le gouvernement colonial et la bourgeoisie de Montr閍l cherchent absolument rentabiliser leurs investissements. On offre donc apr鑣 1843 des rabais aux navires am閞icains qui utilisent la voie du Saint-Laurent. Le r閟ultat est mitig et le Canada restera avec ses installations sous-utilis閑s. D閖, en 1850, les Am閞icains am閚agent des voies de chemin de fer le long du canal qui confirment le statut de New York comme m閠ropole de la c魌e est du continent.

Les ports du Saint-Laurent profitent n閍nmoins beaucoup de la fi鑦re des canaux. L'approfondissement du lac Saint-Pierre a permis Montr閍l de supplanter Qu閎ec comme principal port oc閍nique du Canada. Vers 1880, le port de Montr閍l prend la physionomie qu'il gardera jusque dans les ann閑s 1950. On y retrouve d閖 ses quais, ses voies de chemin de fer et ses immenses silos grains qui continuent nous rappeler l'閜oque o Montr閍l 閠ait le terminus de tout le bl de l'Am閞ique britannique.

 

Recherche parmi 15772 individus impliqu閟 dans les r閎ellions de 1837-1838.

 



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